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Thomas Jefferson

Date de naissance: 13. avril 1743
Date de décès: 4. juillet 1826

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Thomas Jefferson II, né le 13 avril 1743 à Shadwell et mort le 4 juillet 1826 à Monticello , est un homme d'État américain, troisième président des États-Unis, en fonction de 1801 à 1809. Il est également secrétaire d'État des États-Unis entre 1790 et 1793 et vice-président de 1797 à 1801.

Né au sein d'une famille d'origine britannique, il fait ses études en Virginie. Il sort diplômé du collège de William et Mary et exerce un temps les fonctions de magistrat, défendant parfois des esclaves cherchant à recouvrer leur liberté. Durant la révolution américaine, il représente la Virginie au Congrès continental et participe activement à la rédaction de la Déclaration d'indépendance des États-Unis en 1776 ; il est également à l'origine de la loi sur la liberté religieuse et sert en tant que gouverneur de son État pendant la guerre contre les Anglais de 1779 à 1781. Jefferson occupe ensuite le poste d'ambassadeur en France de 1785 à 1789 puis devient le premier secrétaire d'État des États-Unis sous la présidence de George Washington. Aux côtés de James Madison, il fonde le Parti républicain-démocrate qui s'oppose au Parti fédéraliste quant à la politique du pays et conteste la position du gouvernement au sujet des lois sur les étrangers et la sédition.

En tant que président, Jefferson préserve les échanges maritimes et les intérêts commerciaux des États-Unis face aux pirates barbaresques et à l'hostilité des Britanniques. Il négocie avec Napoléon la vente de la Louisiane, doublant la superficie du pays, et à la suite des négociations de paix avec la France, son administration procède à la réduction des moyens militaires. Réélu en 1804, Jefferson voit son second mandat ponctué par des difficultés majeures, incluant le procès du vice-président Aaron Burr et la chute du commerce extérieur des États-Unis à la suite de la mise en place des lois sur l'embargo en 1807, en réponse aux menaces exercées par les Anglais sur la navigation américaine. Ayant déjà pris en 1803 la décision — controversée — de transférer des tribus amérindiennes vers la Louisiane, il ratifie la loi interdisant l'importation des esclaves en 1807.

Homme des Lumières et polyglotte, Jefferson se passionne pour de nombreuses disciplines, allant de la géométrie aux mathématiques en passant par la mécanique et l'horticulture, et se révèle également être un architecte confirmé de tradition classique ; en outre, son intérêt marqué pour la religion et la philosophie lui valent la présidence de la Société américaine de philosophie. Bien qu'opposé au principe d'une religion organisée, il est cependant influencé à la fois par le christianisme et le déisme. Il fonde l'université de Virginie peu après sa retraite des affaires publiques et continue à entretenir une abondante correspondance avec des personnalités influentes du monde entier.

L'action politique de Jefferson a été commentée de façon très positive par les historiens, notamment sa contribution de premier ordre à la Déclaration d'indépendance des États-Unis, son positionnement en faveur de la liberté religieuse et de la tolérance dans son État de Virginie et l'acquisition de la Louisiane sous sa présidence. Toutefois, certains spécialistes se montrent plus critiques sur sa vie privée, citant par exemple le décalage existant entre ses principes libéraux et le fait qu'il ait possédé des esclaves dans le cadre de la gestion de ses plantations. Les études universitaires le classent systématiquement parmi les plus grands présidents de l'histoire américaine.

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Citations Thomas Jefferson

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„I cannot live without books.“

— Thomas Jefferson
Letter to John Adams (10 June 1815)

„I sincerely believe, with you, that banking establishments are more dangerous than standing armies; and that the principle of spending money to be paid by posterity, under the name of funding, is but swindling futurity on a large scale.“

— Thomas Jefferson
Context: We may say with truth and meaning that governments are more or less republican, as they have more or less of the element of popular election and control in their composition; and believing, as I do, that the mass of the citizens is the safest depository of their own rights, and especially, that the evils flowing from the duperies of the people are less injurious than those from the egoism of their agents, I am a friend to that composition of government which has in it the most of this ingredient. And I sincerely believe, with you, that banking establishments are more dangerous than standing armies; and that the principle of spending money to be paid by posterity, under the name of funding, is but swindling futurity on a large scale. Letter to John Taylor (28 May 1816) ME 15:23 http://www.britannica.com/presidents/article-9116907

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„In matters of style, swim with the current: in matters of principle, stand like a rock.“

— Thomas Jefferson
As quoted in Careertracking: 26 success Shortcuts to the Top (1988) by James Calano and Jeff Salzman; though used in an address by Bill Clinton (31 March 1997), and sometimes cited to Notes on the State of Virginia (1787) no earlier occurence of this has yet been located.

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„Our civil rights have no dependence on our religious opinions any more than our opinions in physics or geometry...“

— Thomas Jefferson, The Statute Of Virginia For Religious Freedom
Context: Well aware that the opinions and belief of men depend not on their own will, but follow involuntarily the evidence proposed to their minds; that Almighty God hath created the mind free, and manifested his supreme will that free it shall remain by making it altogether insusceptible of restraint; that all attempts to influence it by temporal punishments, or burthens, or by civil incapacitations, tend only to beget habits of hypocrisy and meanness, and are a departure from the plan of the holy author of our religion, who being lord both of body and mind, yet choose not to propagate it by coercions on either, as was in his Almighty power to do, but to exalt it by its influence on reason alone; that the impious presumption of legislature and ruler, civil as well as ecclesiastical, who, being themselves but fallible and uninspired men, have assumed dominion over the faith of others, setting up their own opinions and modes of thinking as the only true and infallible, and as such endeavoring to impose them on others, hath established and maintained false religions over the greatest part of the world and through all time: That to compel a man to furnish contributions of money for the propagation of opinions which he disbelieves and abhors, is sinful and tyrannical; … that our civil rights have no dependence on our religious opinions, any more than our opinions in physics or geometry; and therefore the proscribing any citizen as unworthy the public confidence by laying upon him an incapacity of being called to offices of trust or emolument, unless he profess or renounce this or that religions opinion, is depriving him injudiciously of those privileges and advantages to which, in common with his fellow-citizens, he has a natural right; that it tends also to corrupt the principles of that very religion it is meant to encourage, by bribing with a monopoly of worldly honours and emolumerits, those who will externally profess and conform to it; that though indeed these are criminals who do not withstand such temptation, yet neither are those innocent who lay the bait in their way; that the opinions of men are not the object of civil government, nor under its jurisdiction; that to suffer the civil magistrate to intrude his powers into the field of opinion and to restrain the profession or propagation of principles on supposition of their ill tendency is a dangerous fallacy, which at once destroys all religious liberty, … and finally, that truth is great and will prevail if left to herself; that she is the proper and sufficient antagonist to error, and has nothing to fear from the conflict unless by human interposition disarmed of her natural weapons, free argument and debate; errors ceasing to be dangerous when it is permitted freely to contradict them. A Bill for Establishing Religious Freedom, Chapter 82 (1779). Published in The Works of Thomas Jefferson in Twelve Volumes http://oll.libertyfund.org/ToC/0054.php, Federal Edition, Paul Leicester Ford, ed., New York: G. P. Putnam's Sons, 1904, Vol. 1 http://oll.libertyfund.org/Texts/Jefferson0136/Works/0054-01_Bk.pdf, pp. 438–441. Comparison of Jefferson's proposed draft and the bill enacted http://web.archive.org/web/19990128135214/http://www.geocities.com/Athens/7842/bill-act.htm

„I ask your indulgence for my own errors, which will never be intentional, and your support against the errors of others, who may condemn what they would not if seen in all its parts“

— Thomas Jefferson
Context: I shall often go wrong through defect of judgment. When right, I shall often be thought wrong by those whose positions will not command a view of the whole ground. I ask your indulgence for my own errors, which will never be intentional, and your support against the errors of others, who may condemn what they would not if seen in all its parts.

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