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William James

Date de naissance:11. janvier 1842
Date de décès:26. août 1910

William James est un psychologue et philosophe américain, fils d'Henry James Sr., le disciple de Swedenborg, et frère aîné d'Henry James, romancier célèbre. James est un des membres les plus éminents de la génération de penseurs qui ont contribué à donner à la pensée américaine sa propre tonalité. Il est non seulement un des fondateurs du pragmatisme mais également de la philosophie analytique.

William James est souvent présenté comme le fondateur de la psychologie en Amérique. Son premier grand livre, publié en 1890, est intitulé The Principles of Psychology . Ce livre présente une psychologie basée sur l'évolutionnisme et axée sur la réflexion philosophique. Un des apports les plus marquants de cet ouvrage est celui du concept de « courant de conscience », où la pensée est vue comme un flux, un courant guidé par l'environnement dans lequel les hommes sont plongés.

La théorie de la signification constitue le cœur du pragmatisme de James. Pour lui, il est inutile et vain de tenter de se focaliser sur les définitions abstraites. Pour comprendre un énoncé, il faut en étudier les conséquences, les soumettre à expérience pour tester leur vérité, prise au sens d'adéquation à la réalité. James accorde une place importante à la croyance, c'est-à-dire à des hypothèses qu'on va chercher à tester pour vérifier leur vérité. Pour lui, les croyances ont un effet d'entraînement. En conséquence, ce qui intéresse James dans la religion, ce n'est pas la doctrine en elle-même mais les conséquences pratiques de la croyance en cette doctrine.

Un autre point important chez James est la notion de « tempérament ». Pour lui, les tempéraments doux vont vers l'idéalisme tandis que les esprits forts sont plus matérialistes, plus tournés vers la nouveauté, le risque. Si James reproche aux matérialistes leur manque de spiritualité et si, pour lui, un pragmatiste est plutôt doté d'un tempérament médian, il n'en demeure pas moins que pour lui, la nouveauté et l'imagination sont importantes. Sa théorie de l'histoire n'est pas celle des lois éternelles de la nature mais celle qui est faite par les hommes, notamment par les grands hommes. De même ce qui est important dans la liberté, pour lui, c'est la possibilité de faire du nouveau, du non nécessaire. Dans sa conception, l'homme coopère avec Dieu pour créer un monde en évolution permanente.

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