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Samuel Johnson

Date de naissance: 18. septembre 1709
Date de décès: 13. décembre 1784

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Samuel Johnson , né le 18 septembre 1709 et mort le 13 décembre 1784, est l'un des principaux auteurs de la littérature britannique. Poète, essayiste, biographe, lexicographe, traducteur, pamphlétaire, journaliste, éditeur, moraliste et polygraphe, il est aussi un critique littéraire des plus réputés. Ses commentaires sur Shakespeare, en particulier, sont considérés comme des classiques. Anglican pieux et fervent Tory , il a été présenté comme « probablement le plus distingué des hommes de lettres de l'histoire de l'Angleterre ». La première biographie lui ayant été consacrée, The Life of Samuel Johnson de James Boswell, parue en 1791, est le « plus célèbre de tous les travaux de biographie de toute la littérature ». Au Royaume-Uni, Samuel Johnson est appelé « Docteur Johnson » en raison du titre universitaire de Doctor of Laws, docteur en droit, qui lui fut accordé à titre honorifique.

Né à Lichfield dans le Staffordshire, il a suivi les cours du Pembroke College à Oxford pendant un an, jusqu'à ce que son manque d'argent l'oblige à le quitter. Après avoir travaillé comme instituteur, il vint à Londres où il commença à écrire des articles dans The Gentleman's Magazine. Ses premières œuvres sont la biographie de son ami, le poète Richard Savage, The Life of Mr Richard Savage , les poèmes London et The Vanity of Human Wishes et une tragédie Irene.

Toutefois, son extrême popularité tient d'une part à son œuvre majeure, le Dictionary of the English Language, publié en 1755 après neuf années de travail, et d'autre part à la biographie que lui a consacrée James Boswell. Avec le Dictionary, dont les répercussions sur l'anglais moderne sont considérables, Johnson a rédigé à lui seul l'équivalent, pour la langue anglaise, du Dictionnaire de l'Académie française. Le Dictionary, décrit par Batte en 1977 comme « l'un des plus grands exploits individuels de l'érudition », fit la renommée de son auteur et, jusqu'à la première édition du Oxford English Dictionary en 1928, il était le dictionnaire britannique de référence. Quant à la Vie de Samuel Johnson par Boswell, elle fait date dans le domaine de la biographie. C'est de cet ouvrage monumental que proviennent nombre de bons mots prononcés par Johnson, mais aussi beaucoup de ses commentaires et de ses réflexions, qui ont valu à Johnson d'être « l'Anglais le plus souvent cité après Shakespeare ».

Ses dernières œuvres sont des essais, une influente édition annotée de The Plays of William Shakespeare et le roman largement lu Rasselas. En 1763, il se lie d'amitié avec James Boswell, avec qui il voyage plus tard en Écosse ; Johnson décrit leurs voyages dans A Journey to the Western Islands of Scotland . Vers la fin de sa vie, il rédige Lives of the Most Eminent English Poets , un recueil de biographies de poètes des XVIIe et XVIIIe siècles.

Johnson était grand et robuste, mais ses gestes bizarres et ses tics étaient déroutants pour certains lorsqu'ils le rencontraient pour la première fois. The Life of Samuel Johnson et d'autres biographies de ses contemporains décrivaient le comportement et les tics de Johnson avec tant de détails que l'on a pu diagnostiquer ultérieurement qu'il avait souffert du syndrome de Gilles de la Tourette, inconnu au XVIIIe siècle, pendant la majeure partie de sa vie. Après une série de maladies, il meurt le 13 décembre 1784 au soir, et est enterré à l'abbaye de Westminster, à Londres. Après sa mort, Johnson commence à être reconnu comme ayant eu un effet durable sur la critique littéraire, et même comme le seul grand critique de la littérature anglaise.

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Citations Samuel Johnson

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„Unmoved though Witlings sneer and Rivals rail,
Studious to please, yet not ashamed to fail.“

—  Samuel Johnson
Context: Unmoved though Witlings sneer and Rivals rail, Studious to please, yet not ashamed to fail. He scorns the meek address, the suppliant strain. With merit needless, and without it vain. In Reason, Nature, Truth, he dares to trust: Ye Fops, be silent: and ye Wits, be just. The Tragedy of Irene (1749), Prologue

„It matters not how a man dies, but how he lives.“

—  Samuel Johnson
Context: It matters not how a man dies, but how he lives. The act of dying is not of importance, it lasts so short a time. October 26, 1769, p. 174

„That it is doubted by single cavillers can very little weaken the general evidence, and some who deny it with their tongues confess it by their fears.“

—  Samuel Johnson
Context: “That the dead are seen no more,” said Imlac, “I will not undertake to maintain against the concurrent and unvaried testimony of all ages and of all nations. There is no people, rude or learned, among whom apparitions of the dead are not related and believed. This opinion, which perhaps prevails as far as human nature is diffused, could become universal only by its truth: those that never heard of one another would not have agreed in a tale which nothing but experience can make credible. That it is doubted by single cavillers can very little weaken the general evidence, and some who deny it with their tongues confess it by their fears. “Yet I do not mean to add new terrors to those which have already seized upon Pekuah. There can be no reason why spectres should haunt the Pyramid more than other places, or why they should have power or will to hurt innocence and purity. Our entrance is no violation of their privileges: we can take nothing from them; how, then, can we offend them?” Chapter 31

„Strange! that this general fraud from day to day
Should fill the world with wretches undetected.“

—  Samuel Johnson
Context: To-morrow's action! Can that hoary wisdom, Borne down with years, still doat upon tomorrow! That fatal mistress of the young, the lazy, The coward, and the fool, condemn'd to lose A useless life in waiting for to-morrow, To gaze with longing eyes upon to-morrow, Till interposing death destroys the prospect Strange! that this general fraud from day to day Should fill the world with wretches undetected. The soldier, labouring through a winter's march, Still sees to-morrow drest in robes of triumph; Still to the lover's long-expecting arms To-morrow brings the visionary bride. But thou, too old to hear another cheat, Learn, that the present hour alone is man's. The Tragedy of Irene (1749), Act III, Sc. 2

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„It is seldom that we find either men or places such as we expect them.“

—  Samuel Johnson
Context: It is seldom that we find either men or places such as we expect them.... Yet it is necessary to hope, though hope should always be deluded, for hope itself is happiness, and its frustrations, however frequent, are yet less dreadful than its extinction. No. 58 (May 26, 1759)

„Every man is rich or poor according to the proportion between his desires and his enjoyments“

—  Samuel Johnson
Context: Every man is rich or poor according to the proportion between his desires and his enjoyments; any enlargement of wishes is therefore equally destructive to happiness with the diminution of possession, and he that teaches another to long for what he never shall obtain is no less an enemy to his quiet than if he had robbed him of part of his patrimony. No. 163 (8 October 1751)

„Ye Fops, be silent: and ye Wits, be just.“

—  Samuel Johnson
Context: Unmoved though Witlings sneer and Rivals rail, Studious to please, yet not ashamed to fail. He scorns the meek address, the suppliant strain. With merit needless, and without it vain. In Reason, Nature, Truth, he dares to trust: Ye Fops, be silent: and ye Wits, be just. The Tragedy of Irene (1749), Prologue

„A man sometimes starts up a patriot, only by disseminating discontent, and propagating reports of secret influence, of dangerous counsels, of violated rights, and encroaching usurpation. This practice is no certain note of patriotism. To instigate the populace with rage beyond the provocation, is to suspend publick happiness, if not to destroy it. He is no lover of his country, that unnecessarily disturbs its peace.“

—  Samuel Johnson
Context: A man sometimes starts up a patriot, only by disseminating discontent, and propagating reports of secret influence, of dangerous counsels, of violated rights, and encroaching usurpation. This practice is no certain note of patriotism. To instigate the populace with rage beyond the provocation, is to suspend publick happiness, if not to destroy it. He is no lover of his country, that unnecessarily disturbs its peace. Few errours and few faults of government, can justify an appeal to the rabble; who ought not to judge of what they cannot understand, and whose opinions are not propagated by reason, but caught by contagion. The fallaciousness of this note of patriotism is particularly apparent, when the clamour continues after the evil is past.

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